Dalam buku ini Ricklefs menekankan penulisannya pada sejarah rakyat Indonesia. Baik sejarah tentang politik, social, budaya dan ekonomi termasuk tentang interaksi sosial antar komunitas-komunitas yang berbeda tetapi mempunyai hubungan yang erat dalam linguistik dan etnik di Nusantara ini, menjadi bangsa yang bersatu. Sejarah jawa menjadi faktor dominan dalam buku ini disbanding dengan sejarah di wilayah nusantara yang lain. Hal tersebut dikarenakan : pertama, Jawa memperoleh penelitian sejarah yang lebih banyak daripada pulau-pulau yang lain. Kedua, penduduknya mewakili lebih dari separuh jumlah penduduk yang ada di Indonesia dan yang ketiga, Jawa menjadi pusat dari banyak sejarah politik, baik selama kurun waktu colonial maupun kurun waktu kemerdekaan dan mempunyai pengaruh lebih besar atas daerah-daerah di luarnya dan menjadi lebih penting bagi sejarah Indonesia sebagai keseluruhan. Oleh karena itu, perhatian mula-mula diberikan terhadap pengaruh yang mendasari situasi era pasca 1300 dari sejarah Indonesia.

Persebaran agama Islam yang dibawa oleh bangsa Arab, India, Cina dan lainnya, mempengaruhi corak kehidupan masyarakat baik dalam bidang sosial, ekonomi, dan kepercayaan yang memunculkan kerajaan-kerajaan baru yang bercorak Islam.

Kedatangan bangsa Eropa khususnya kongsi dagang VOC yang mempunyai banyak kepentingan hingga menanamkan imperialisnya di Indonesia yang kemudian terjadi pergolakan pada abad XVII dan XVIII yang memperebutkan hegemoni antara kerajaan Nusantara dengan VOC dan Pemerintah kolonial Belanda. Abad XIX pemaksaan dilakukan pemerintah kolonial Belanda secara bertahap di seluruh Nusantara, dan abad XX dibuka dengan masalah-masalah yang baru pada saat ini telah menjadi rahasia umum bagi sebagian besar rakyat Indonesia.

Kebangkitan kembali Islam dan gerakan-gerakan anti kolonial selanjutnya membantu mempersatukan wilayah Nusantara yang merupakan suatu proses mencapai puncaknya dalam revolusi dan kemerdekaan Indonesia. Sejak saat itu, pemersatuan Indonesia memungkinkan dicapainya banyak kemajuan tetapi masih perlu adanya pencegahan munculnya masalah yang lebih serius, seperti adanya usaha perubahan ideology Pancasila menjadi komunis oleh PKI dan adanya gerakan separatis dari NKRI karena ketidakpuasan daerah kepada pemerintahan pusat.